Cheops: el telescopio que busca más allá

Autor: 

Claudia Alemañy Castilla
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02 Enero 2020
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Crédito de fotografía: 

tomada de Daniel Marín Naukas

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Uno de los temas astronómicos que marcaron el 2019 fueron los exoplanetas. Sin ir más lejos, el premio Nobel de Física fue para Michel Mayor y Didier Queloz quienes, en 1995, apreciaron por primera vez a un cuerpo celeste orbitando alrededor de una estrella fuera del Sistema Solar.

Desde que se hiciera público el logro científico de ambos académicos, el número de exoplanetas descubiertos se ha incrementado considerablemente. Sin embargo, la mayoría de los análisis relacionados con la temática se han llevado a cabo desde la Tierra.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) se propone romper con esa realidad. Los expertos de la entidad investigativa lanzaron al cosmos a Cheops, un satélite-telecopio encargado de monitorear estas formaciones planetarias.

Según un comunicado oficial, retrasmitido por el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), el objetivo del objeto artificial es “observar minúsculos cambios de brillo en las estrellas y analizar la densidad y composición de exoplanetas que orbiten alrededor de ellas”.

El telescopio cuenta con herramientas de gran precisión para medir los tránsitos planetarios, lo cual facilitará calcular el tamaño de esos cuerpos celestes con exactitud. Además, ayudará a determinar la densidad de los objetos, en aras de entender su composición y estructura. De esa forma, los científicos identificarían si son predominantemente gaseosos o rocosos.

“Con Cheops podremos medir los tránsitos de exoplanetas que no somos capaces de detectar desde los observatorios terrestres, al estar limitados por la turbulencia de nuestra atmósfera. También se obtendrán los parámetros físicos con más precisión de planetas gigantes gaseosos, lo que ayudará a seleccionar aquellos que queramos observar con más detalle”, explicó Roi Alonso, uno de los investigadores del IAC involucrado.

 

El proyecto involucra a más de 21 instituciones científicas de cerca de diez naciones europeas distintas. Los expertos estipulan que este telescopio podrán coordinas trabajos con otra herramienta óptica espacial, el James Webb, que llegará al espacio en 2021. Con ambos, los astrónomos profundizarán en la búsqueda de signos de habitabilidad fuera del Sistema Solar.

El satélite Cheops está incluido dentro de un grupo de tres misiones programadas a lo largo de la década que comienza. Cheops en la actualidad, Plato desde 2026 y Ariel a partir de 2028, podría poner a la ESA, y a la comunidad científica que la sostiene, a la vanguardia de las investigaciones en materia de exoplanetas.


 

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